HÁPTICA EN EL CUIDADO DE LA SALUD: UNA OPORTUNIDAD PARA QUE LOS DISEÑADORES AYUDEN A REVOLUCIONAR LA TELEMEDICINA

El tacto es un componente crítico de la atención médica, desde el diagnóstico hasta el tratamiento. Pero ha pasado a un segundo plano desde que la pandemia de COVID-19 estimuló un cambio a la telemedicina. La entrega remota de servicios e información relacionados con la salud es unas 40 veces mayor que antes de la pandemia, según un informe de julio de 2021 de McKinsey & Company.

La telemedicina conecta a médicos y pacientes a través de fotos y videos de alta resolución, pero no puede brindarles a los médicos la capacidad de tocar. La tecnología háptica, que crea la sensación del tacto a través de la presión, la vibración, el sonido y los gráficos en movimiento, está lista para cambiar eso. Este mercado, que se estima que crecerá a una tasa anual compuesta del 12 % para 2026 , abre enormes oportunidades para los diseñadores con habilidades táctiles y experiencia.

HÁPTICOS EN EL CUIDADO DE LA SALUD

Los hápticos son parte de la realidad extendida, que también incluye la realidad aumentada, la realidad mixta y la realidad virtual (VR). Cuando escribe un mensaje en su teléfono celular y las teclas del alfabeto vibran ligeramente con cada golpe, dando la sensación de que las está presionando como si fuera un teclado, eso es háptico. Otro ejemplo es en los videojuegos, cuando el controlador retumba cuando golpeas un obstáculo.

“Los médicos están interesados ​​en utilizar la tecnología háptica en la telemedicina. Quieren poder realizar exámenes de forma remota, como palpar el abdomen de un paciente o realizar exámenes neurológicos”, dice Laurel Riek, directora del Laboratorio de Robótica para el Cuidado de la Salud de la Universidad de California en San Diego. El laboratorio de Riek está desarrollando robots de telemedicina que pueden agarrar objetos, abrir puertas y ejecutar otras tareas para permitir que los trabajadores de la salud realicen exámenes físicos remotos.

La investigación sugiere que la integración de la retroalimentación háptica en las consultas de telemedicina de realidad virtual mejora los resultados clínicos. Los hápticos pueden agregar información útil a las imágenes de escaneo bidimensionales, como si el tejido es duro o blando. También puede proporcionar simulaciones realistas para cirujanos , aumentar el acceso a la atención médica para personas con discapacidades y mejorar el control de prótesis inteligentes .

Está claro que la tecnología háptica en medicina tiene un gran potencial para mejorar la atención, siempre que las aplicaciones sean intuitivas y fáciles de usar, de modo que los proveedores de atención médica puedan adoptarlas y utilizarlas rápida y fácilmente. Ahí es donde intervienen los diseñadores: al priorizar la experiencia del usuario, pueden ayudar a garantizar tanto el éxito de los hápticos en la medicina como una mejor salud para los pacientes.

EL PODER DEL TACTO: 3 TIPOS DE HÁPTICOS EN MEDICINA

La tecnología háptica actual se divide en tres categorías: agarrable, portátil y táctil. En conjunto, estas tecnologías ofrecen una variedad de casos de uso en entornos clínicos.

Un proyecto de Merck llamado ” Mi otra vida ” utiliza realidad virtual y tecnología háptica comprensible para ayudar a los proveedores de atención médica a comprender mejor las experiencias y los desafíos de las personas con esclerosis múltiple. La experiencia sensorial incluye ver, oír, sentir y oler, y los controladores agarrables tienen una función de vibración que adormece el sentido del tacto de los usuarios.

 

Los dispositivos que se pueden agarrar también pueden ser beneficiosos para capacitar a los dentistas, señala Roman Vlasov, un desarrollador de software con sede en California en la red Toptal que tiene experiencia en la creación de productos avanzados de imágenes médicas. “Muchos dispositivos hápticos disponibles en el mercado son como un lápiz óptico conectado a un brazo robótico, por lo que naturalmente se siente como un taladro”, explica. De hecho, algunas universidades comenzaron a usar un simulador dental háptico y VR para capacitar a los estudiantes de forma remota durante la pandemia.

 

El segundo tipo de tecnología háptica se encuentra en dispositivos portátiles, como prótesis, guantes de realidad virtual y relojes inteligentes. En un estudio publicado en 2021, los investigadores de las universidades Johns Hopkins y Drexel descubrieron que las prótesis de la parte superior del cuerpo habilitadas con retroalimentación háptica ayudaron mejor al usuario a realizar tareas al reducir el “esfuerzo mental” requerido para operarlas. Esto se debe a que los usuarios de prótesis tradicionales deben dedicar mucho tiempo y energía a monitorear sus dispositivos, lo que finalmente lleva a algunos a abandonar las prótesis por completo. En esencia, este es un problema de UX que los diseñadores tienen la oportunidad de ayudar a resolver con la aplicación inteligente de hápticos.

“Nuestro estudio proporciona pruebas sólidas de que la retroalimentación háptica es beneficiosa desde una perspectiva cognitiva y de desempeño de tareas”, dijo Jeremy D. Brown, autor principal del informe de investigación resultante.

Otro dispositivo portátil son los guantes hápticos, fabricados por empresas como Meta, HaptX y SenseGlove Nova. Los guantes usan sensores y presión de aire para dar a los usuarios la sensación del tacto en entornos de realidad virtual. La idea es que el usuario, que usaría un auricular VR, podría sentir que realmente estaba tocando y manipulando objetos en el mundo VR. La tecnología aún es incipiente y está dirigida principalmente a los jugadores de videojuegos, pero dicho producto podría facilitar la capacitación hiperrealista para la comunidad médica en el futuro.

 

Otros dispositivos hápticos, como los relojes inteligentes, brindan al usuario información y alertas a través de vibraciones y pulsos. Jamie Teresuk, director de diseño y productos de Toptal, señala que dichos dispositivos tienen el potencial de ampliar la accesibilidad para los pacientes, y la retroalimentación háptica ayuda a los usuarios que no tienen buena audición o vista a recibir recordatorios, como tomar medicamentos, en otros maneras.

La industria del bienestar también puede beneficiarse de la tecnología háptica portátil, agrega Teresuk. Por ejemplo, señala que el Apple Watch tiene una aplicación de atención plena que le recuerda que se tome un momento para respirar o ponerse de pie, e incluso guía el ritmo de la respiración. “La retroalimentación háptica puede respaldar esa [característica]”, dice ella.

Al recopilar datos del usuario, estos dispositivos portátiles también pueden ayudar a los profesionales de la salud a hacer su trabajo; por ejemplo, la información recopilada podría ayudar a los diagnósticos y permitir a los médicos monitorear las condiciones de los pacientes. Los dispositivos también podrían recordar a los pacientes que tomen la medicación prescrita al vibrar en un horario.

El último tipo de tecnología háptica que cubriremos tiene como objetivo transformar pantallas e imágenes bidimensionales en superficies texturizadas y táctiles. Los dispositivos hápticos táctiles podrían ser particularmente útiles en disciplinas como la oncología, donde los expertos en cáncer ubicados en cualquier parte del mundo podrían “sentir” tumores sospechosos sin que el paciente tenga que volar al lugar del médico (o viceversa). Gareth Monkman, profesor de ingeniería eléctrica en la Universidad de Ciencias Aplicadas de Regensburg en Alemania, donde fundó y dirige la Unidad de Investigación de Mecatrónica, ha trabajado en el desarrollo de un elastograma “tocable”, un tipo de escaneo médico que muestra la dureza o suavidad relativa de tejido subyacente.

“Decidimos probar y desarrollar un sistema en el que pudieras presionar contra la superficie [del elastograma] y sería duro o blando de la misma manera que lo es un tumor”, dice Monkman. “Entonces podría tocar esta pantalla y se sentiría como el tumor”. Su equipo empleó fluidos electrorreológicos, fluidos que, cuando se someten a un alto voltaje, se vuelven más duros, para intentar lograr una pantalla tan táctil.

Otros casos de uso de esta tecnología podrían ser detectar cálculos renales o determinar la cantidad de colesterol presente en los vasos sanguíneos, dice Monkman. “Hay sondas muy pequeñas que puede enviar a los vasos sanguíneos: una sonda de ultrasonido. Y luego el cirujano podría tocar una pantalla y sentir como si su dedo estuviera realmente en el vaso sanguíneo”. Dichos dispositivos podrían permitir diagnósticos virtuales o al menos proporcionar otro punto de datos para los médicos mientras tratan a los pacientes.

En otro ejemplo, Level Ex creó videojuegos que permiten a los médicos practicar procedimientos quirúrgicos. En lugar de usar fuerzas físicas o vibraciones, los juegos engañan al cerebro para que sienta el tacto a través de gráficos hiperrealistas.

“Podemos crear la percepción de la fuerza”, dice el CEO de Level Ex, Sam Glassenberg. “La mayor parte de su percepción de cuán pesado es algo, o cuán extensible es algo, o cuán grueso es, o cuán elástico es, proviene de su sistema visual. Eso es literalmente lo que está haciendo el sistema operativo de tu iPhone. Hay resortes virtuales ejecutándose en sus menús. A veces tiras de algo y se siente apretado. A veces se siente muy flojo. Todo es física simulada. Es esencialmente hápticos”.

Por ejemplo, el juego de Level Ex para gastroenterólogos y cirujanos colorrectales incluye varias simulaciones de colonoscopias. Cuando el médico “tira” o “pellizca” el tejido virtual, este reacciona estirándose de una forma que se corresponde con el tipo y la salud del tejido real. Una mella accidental también provocará un “sangrado” realista, oscureciendo la vista del cirujano y creando la necesidad de un tratamiento inmediato, muy parecido a lo que sucedería con un paciente real.

“Muchos médicos terminan aprendiendo sobre maniquíes y cadáveres”, explica Glassenberg, quien señala que estos sujetos de práctica no se comportan como lo haría una persona viva. Con la realidad virtual y la háptica, podemos crear escenarios en los que el “paciente” realmente reacciona de manera realista. “Realmente, donde las soluciones digitales ofrecerán los mayores beneficios será en aspectos como la toma de decisiones, la visualización y las maniobras complejas”.

HÁPTICA EN MEDICINA: ¿EL FUTURO DE LA ATENCIÓN?

Al igual que con cualquier equipo nuevo, particularmente en medicina, la tecnología háptica enfrenta desafíos para su adopción generalizada. Los organismos reguladores varían según el país y, además de los complejos obstáculos legales que los fabricantes deben superar para obtener las aprobaciones necesarias, existen preocupaciones legítimas sobre malas prácticas que aún no se han estudiado a fondo.

También hay otros desafíos. En este punto, la mayoría de los equipos habilitados para hápticos son grandes, difíciles de manejar, no transportables y costosos. Vlasov señala que también existe el obstáculo de los retrasos en la red, que no son un gran problema cuando juegas un videojuego o participas en una simulación, pero pueden ser la diferencia entre la vida y la muerte en una situación quirúrgica real.

Reclutar desarrolladores y diseñadores para crear estos dispositivos médicos hápticos ultracomplejos puede ser difícil, reconoce Glassenberg, porque estas personas talentosas podrían ingresar fácilmente al mercado de los juegos o al sector financiero y ganar más dinero. Para superar ese obstáculo, Glassenberg apela a su lado creativo: los “juegos” de capacitación médica son una excelente oportunidad para que los diseñadores tomen las habilidades que han desarrollado en los juegos y “las apliquen a una causa aún más satisfactoria: ayudar a los médicos a mejorar sus habilidades”. y ayudar a mejorar los resultados para los pacientes”, dice.

De hecho, los diseñadores de productos tienen un papel crucial ya que los hápticos innovan la atención médica. La aplicación de principios fundamentales para el diseño de hápticos en el cuidado de la salud puede garantizar que los proveedores y los pacientes utilicen las nuevas tecnologías y procedimientos al máximo.

La pandemia de COVID-19 ha alterado fundamentalmente nuestras actitudes y nuestra comodidad al hacer las cosas virtualmente. Es seguro asumir que la telemedicina seguirá creciendo y, con ella, el interés y la necesidad de diseñadores con habilidades hápticas. Fomentar un excelente diseño UX háptico significa dar prioridad a las experiencias y necesidades de los profesionales médicos y los pacientes al considerar decisiones estratégicas, de diseño de sistemas y procesos. Este enfoque ayuda a garantizar que cualquier servicio médico que utilice tecnología háptica sea práctico, eficiente y eficaz.

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